Barbara Panther : Empire EPBarbara Panther : Empire EP

She was the  “Snake” for Acid Washed, covered the Talking Heads with Kid606 and sang on tracks by Sneaky, Jahcoozi, the Rhythm Monks and T.Raumschmiere. Now Barbara Panther, a Berliner of choice, is taking her first proper solo step into the limelight, presenting her debut EP Empire on German super label City Slang. And no less than British sound magician Matthew Herbert took over the producing part to create flickering shapes of Klang with Panther, who already had a first, but apparently unsuccessful try-out with Moses Schneider (Beatsteaks, Tocotronic) last year.

Now, on Empire music, vocals and setting at first appear randomly constituted, before revealing themselves as conflicting with both, each other and their inner, when put under a closer, holistic view. There a beat bluntly drones, before getting distorted, metallically interlaced and, finally, thrown out of step within a clanking, buzzing, throbbing battle. In the meantime the singer enjoys her play with the words: instead of wah-wah-guitars Panther onomatopoeically sings, “I don’t care if that makes me a wa-wa-wa-witch!” Her voice tumbles, Herbert runs a riot on the volume control.

But here and there is always an almost disconcerting moment of warmness and lights in this wildly rooted mahogany undergrowth. Once as unwieldy perceived choruses suddenly becomes danceable.

Thereby the EP in even two respects turns into a (downright enjoyable) antithesis to the currently dominating ideal of modern pop, the (wo)man-machine.* Musically, in the above mentioned deconstruction of the technique, and lyrically, when Panther demands the return of nature’s reign in the title track or when she stylises Dr Frankenstein as the waker of the “evil in me” in the follow-up “Voodoo”. Thus an associational circle is closed, leading to Björk or Karin Dreijer-Andersson, of whom the Rwandan born artists’ inevitably multi-faceted voice reminds. It’s a hoarse child and a powerful in one, quite contrary to one’s expectations as Panther herself suggests in the press text, “I may also create a futuristic and mystic feeling because I’m black and the music doesn’t sound black at all.”

Well, surely there has been more than one other black non-soul-or-R’n’B artists in pop history, but indirectly this observation is underlined by the media and her own label’s inability to put her unconventional live performances into other words than the repetitive comparison to Grace Jones. Anyway, Barbara Panther and her band’s new set-up can be seen live this Friday at the highly recommendable Berlin Festival and throughout the whole November and early December as support act of Caribou.

As first preview for this can already be watched in Woof-Wan-Bau-directed video to “Empire”. The beginning of 2011 shall then see the release 13-song-strong debut album taking place. So the “Last Dance”, for which Panther and Herbert ask us to at the Empire‘s end, apparently won’t be the last.

Empire will be released digitally on September 10 via City Slang.

Barbara Panther Empire EP track list:

01 Empire

02 Voodoo

03 Deeper Purple
04 A Last Dance

Barbara Panther live:
10.09. Berlin Festival – Flughafen Tempelhof, Berlin
14.10. Club Gargar-in, Moscow (Russia)
08.11. Feierwerk, Munich
14.11. Central Theater, Leipzig
15.11. Uebel & Gefährlich, Hamburg
16.11. Enjoy Jazz Festival, Heidelberg
29.11. Gloria, Cologne
04.12. Fluc, Vienna (Austria)
05.12. Mounsonturm, Frankfurt a.M.

*See Wibke Wetzker’s essay “Menschmaschinnen” (German only) in the Spex #328 for a proper introduction.

Sie war die “Snake” für Acid Washed, coverte mit Kid606 die Talking Heads und sang für Sneaky, Jahcoozi, die Rhythm Monks und T.Raumschmiere. Nun wagt sich die Wahlberlinerin Barbara Panther erstmals solo in das Rampenlicht und präsentiert ihre Debüt-EP Empire zunächst auf City Slang. In die Produzentenrolle ist dafür niemand Geringeres als der britische Tüftler Matthew Herbert geschlüpft, mit dem Panther hier zuckende Klanggebilde entwirft und der wohl auch besser zu ihr passt, als Moses Schneider (Beatsteaks, Tocotronic) es noch vor einem Jahr tat.

Auf Empire erscheinen Musik, Gesang und Stimmung auf den ersten Blick zufällig konstituiert und offenbaren sich erst in der näheren Betrachtung als im stetigen Kampf – mal untereinander, mal mit sich selbst – befindlich. Da dröhnt der Beat stumpf, wird verzerrt, metallen verschachtelt und klirrend, fiepend oder puckernd aus dem Takt geworfen. Derweil spielt Panther mit ihren Texten. Statt Wah-Wah-Gitarren lautmalt sie: “I don’t care if that makes me a wa-wa-wa-witch!”, die Stimme überschlägt sich, Herbert tobt sich exzessiv am Lautstärkeregler aus. Und zwischendurch gibt es immer wieder fast schon befremdlich warme, lichte Momente in diesem wild verwurzelten Mahagoniunterholz des Klangs; eben noch als sperrig wahrgenommene Refrains wirken da plötzlich tanzbar.

Dabei gerät die EP gleich in zweierlei Hinsicht zu einem (durchweg erfreulichen) Antithese zum gerade vorherrschenden Menschmaschinenideal im Frauen-Pop (Vgl. dazu Wibke Wetzkers “Die Menschmaschinnen” in der Spex 09-10/2010): Musikalisch, im angeführten Zerfall der Technik, und textlich, wenn Panther im Titelstück die Naturherrschaft einfordert oder im anschließenden “Voodoo” Doktor Frankenstein zum Erwecker des Bösen in ihr stilisiert. So schließt sich auch der Assoziationskreis zu Björk oder einer Karin Dreijer-Andersson, an die der äußerst facettenreiche Gesang der in Ruanda geborenen Künstlerin unweigerlich erinnert; heisere Kinderstimme und stimmgewaltige Diva in einem, und das unerwarteter Weise wie Panther im Pressetext selbst nahe legt: “I may also create a futuristic and mystic feeling because I’m black and the music doesn’t sound black at all”.

Nun mag sie nicht die erste die schwarze Nicht-Soul/R’n’B-Künstlerin im Popbetrieb sein, indirekt wird diese Beobachtung aber auch unterstützt, wenn sowohl dem Label als auch den Medien in puncto ihrer eigenwilligen Liveperformance nur Grace-Jones-Vergleiche einfallen. Das neue Livekonzept von Barbara Panther und Band kann mensch jedenfalls am Freitag beim Berlin Festival und im November, Anfang Dezember als Vorprogramm von Caribou erleben, während das von Nexus-Regisseur Woof Wan-Bau gedrehte “Empire”-Video bereits nachfolgend begutachtet werden kann. Nach der Jahreswende soll dann das dreizehn-Stück-starke Debütalbum folgen, so dass der “Last Dance”, zu dem Panther am Ende der Empire EP bittet, in jedem Fall eben nicht der letzte bleiben wird.

Empire erscheint am 10. September digital bei City Slang.

Barbara Panther Empire EP Titelliste

01 Empire

02 Voodoo

03 Deeper Purple
04 A Last Dance

Barbara Panther live:
10.09. Berlin Festival – Flughafen Tempelhof, Berlin
14.10. Club Gargar-in, Moskau (Russland)
08.11. Feierwerk, München
14.11. Central Theater, Leipzig
15.11. Uebel & Gefährlich, Hamburg
16.11. Enjoy Jazz Festival, Heidelberg
29.11. Gloria, Köln
04.12. Fluc, Wien (Österreich)
05.12. Mounsonturm, Frankfurt a.M.

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